Die Zusammenhänge zwischen tierischem und menschlichem Schlaf

Schlafen Tiere? Auf jeden Fall! Wie Menschen brauchen fast alle Tiere eine Form von Ruhe oder Schlaf. Die meisten Tiere haben einen natürlichen zirkadianen Rhythmus oder eine innere biologische 24-Stunden-Uhr, die Schlaf und Wachsein reguliert.

Für den Menschen ist der Schlaf für die allgemeine Gesundheit unerlässlich. Der Schlaf ermöglicht es dem Menschen unter anderem, neue Energie zu tanken, Erinnerungen zu festigen und den Körper zu regenerieren. Jüngere Menschen brauchen auch Schlaf, um angemessen zu wachsen. Experten gehen davon aus, dass Tiere den Schlaf aus ähnlichen Gründen brauchen, denn obwohl der Schlaf sie verletzlich macht, tun sie es trotzdem. Die Vorteile des Schlafs sind wahrscheinlich größer als die Risiken.

Zwei Spaniels unter der Decke

Wie lange schlafen andere Tiere im Vergleich zum Menschen?

Die Menge an Schlaf, die Tiere benötigen, ist je nach Tierart sehr unterschiedlich. Menschliche Neugeborene brauchen bis zu 17 Stunden Schlaf in einem 24-Stunden-Zeitraum, und erwachsene Menschen benötigen 7 bis 9 Stunden Schlaf in der Nacht.

Im Vergleich dazu benötigen viele Tiere viel mehr Schlaf. Das Klischee vom “faulen Faultier” ist nicht ganz unberechtigt: Faultiere mit drei Zehen brauchen fast 16 Stunden Schlaf pro Tag, und Faultiere mit zwei Zehen 16,4 Stunden. Andere Langschläfer sind die kleine braune Fledermaus (19,9 Stunden), das nordamerikanische Opossum (19,4 Stunden) und das Riesengürteltier (18,1 Stunden).

Einige große Landsäugetiere benötigen jedoch nur sehr wenig Schlaf. Afrikanische Elefanten schlafen im Durchschnitt zwei Stunden pro Tag, Kühe und Pferde drei bis vier Stunden pro Tag.

Tiere schlafen nicht nur unterschiedlich lange, sondern verteilen ihre Schlafzeit auch anders als Menschen. Nach der Kindheit wird der menschliche Schlaf monophasisch oder biphasisch, d. h. er findet in der Regel während eines Teils eines 24-Stunden-Zeitraums statt, möglicherweise mit einem kurzen Nickerchen während des Tages. Der Schlaf von Tieren hingegen ist oft polyphasisch, d. h. er ist in mehrere Zeitabschnitte innerhalb eines 24-Stunden-Zeitraums unterteilt. Hunde zum Beispiel schlafen in der Regel zwischen 9 und 14 Stunden pro Tag, aber nur in 45-minütigen Abschnitten. Katzen schlafen bis zu 13 Stunden pro Tag in 78-Minuten-Phasen.

Wie ist der menschliche Schlaf im Vergleich zum Schlaf anderer Tiere?

Nicht nur die erforderliche Schlafdauer ist bei Menschen und anderen Tieren unterschiedlich. Auch die Schlafzyklen und die Prozesse, die während des Schlafs ablaufen, können sich unterscheiden. Diese Unterschiede in den Schlafgewohnheiten und -bedürfnissen werden durch viele Faktoren verursacht, darunter Gehirngröße, Ernährung, Body-Mass-Index (BMI) und soziale Hierarchie. Raubtiere schlafen in der Regel in längeren, ununterbrochenen Perioden, die entweder tagaktiv sind – hauptsächlich nachts, wie beim Menschen – oder nachtaktiv – hauptsächlich tagsüber, wie beim Tiger.

REM-Schlaf bei Menschen und Tieren

Was geschieht, während der Mensch schläft? Während des Schlafs durchläuft unser Körper vier Phasen. Während jeder Phase kommt es zu körperlichen Veränderungen, wie z. B. einer verringerten Temperatur und Herzfrequenz. Auch die Gehirnaktivität ist in jeder Phase unterschiedlich, wobei die vierte Phase, der so genannte REM-Schlaf (Rapid-Eye Movement), besonders aktiv ist. Zusätzlich zu den flatternden Augen hinter den Lidern ist diese Schlafphase auch durch Muskelzuckungen und wachähnliche elektrische Gehirnmuster (Elektroenzephalogramm oder EEG) gekennzeichnet. Obwohl der Mensch in jeder Schlafphase träumen kann, ist die Wahrscheinlichkeit, dass er träumt, während des REM-Schlafs am größten.

Gibt es bei allen Tieren einen REM-Schlaf? Viele Säugetiere auf dem Land, einschließlich Primaten, sowie einige Reptilien, Vögel und wirbellose Wassertiere erleben den REM-Schlaf. Der Umfang des REM-Schlafs ist je nach Tierart sehr unterschiedlich. Da Elefanten so wenig schlafen, findet der REM-Schlaf bei ihnen nicht täglich statt. Im Gegensatz dazu können Hauskatzen bis zu 8 Stunden pro Tag im REM-Schlaf verbringen.

Einige Tiere, wie Delfine und Wale, zeigen keine typischen Verhaltensweisen, die mit dem REM-Schlaf in Verbindung gebracht werden. Wale zeigen jedoch einige Muskelzuckungen, die für den REM-Schlaf repräsentativ sein könnten.

Auch die Zyklen des REM-Schlafs variieren je nach Tierart. Menschen erleben den REM-Schlaf etwa alle 90-120 Minuten, während Mäuse alle 10-15 Minuten in den REM-Schlaf fallen.

Die Funktion des Gehirns im Schlaf bei Menschen und Tieren

Tiere erlangen ihren Schlaf und ihre Ruhe auf vielfältige Weise. Im Gegensatz zum Menschen schläft bei einigen Tieren jeweils nur eine Gehirnhälfte. Bei Delfinen beispielsweise scheint nur eine Gehirnhälfte schlafende Eigenschaften aufzuweisen, während die andere wache Eigenschaften zeigt. Dies ermöglicht es ihnen, an die Wasseroberfläche zu schwimmen, um im Schlaf zu atmen.

Schlafmangel bei Menschen und Tieren

Ohne ausreichenden Schlaf ist der Mensch anfällig für Stimmungsschwankungen, Gedächtnisstörungen, Krankheiten und sogar für den Tod. Diese Risiken gelten auch für viele Tiere, z. B. für Ratten. Ratten, die unter Schlafentzug leiden, verlieren schnell an Gewicht und entwickeln Infektionen. Schon nach wenigen Wochen ohne ausreichenden Schlaf sterben die Ratten.

Wie ist der menschliche Schlaf im Vergleich zum Schlaf anderer Primaten?

In einer Studie mit 30 Primatenarten schlief der Mensch am wenigsten über einen Zeitraum von 24 Stunden. Eine Hypothese, die erklärt, warum der Mensch weniger schläft als andere Primaten, ist, dass der Mensch in der Vergangenheit einem höheren Überlebensdruck ausgesetzt war, der Gefahr ausgesetzt war, überfallen zu werden, und von sozialer Interaktion abhängig war. Diese Erfahrungen haben wahrscheinlich die heutigen Schlafgewohnheiten beeinflusst. Heute hat der Mensch einen kürzeren, tieferen Schlaf mit mehr REM-Zyklen als andere Primaten. Der menschliche Schlaf wird als “effizienter” beschrieben als der Schlaf von Primaten.

Eine eindeutige Gemeinsamkeit unter den Primaten ist der Nestbau, oder, im Falle des Menschen, das Bettenmachen. Der Nestbau ist bei allen Menschenaffenarten verbreitet, obwohl Form, Größe und Standort der Nester variieren. Da der Nestbau weit verbreitet ist, wird angenommen, dass der letzte gemeinsame Vorfahre von Menschen und anderen Primaten ein Nestbauer war. Während die Nester der Primaten einst vor allem der Nahrungsaufnahme dienten, haben sie sich zu Ruheplätzen entwickelt, die einen besseren Schlaf ermöglichen. Es wird auch vermutet, dass der Bodenschlaf die menschlichen Vorfahren verwundbarer machte, so dass die Schlafzeiten kürzer werden mussten.

Niedliches kleines Kätzchen, das auf einem weichen Bett mit Hasenspielzeug schläft

Welche Schlafstörungen treten auch bei Tieren auf?

Vergleichende Untersuchungen zum menschlichen Schlaf werden häufig an Mäusen, Ratten, Katzen und Hunden durchgeführt. Diese Forschungen haben gezeigt, dass mehrere Tierarten an Schlafstörungen leiden oder die Auswirkungen von Schlafstörungen widerspiegeln können.

  • Narkolepsie: Studien an Hunden und Mäusen halfen den Forschern, eine genetische Mutation zu identifizieren, die bei beiden Tieren Narkolepsie verursacht. Bei dieser Mutation werden die Neuronen zerstört, die Hypocretin produzieren, das für die Regulierung der Wachheit verantwortlich ist. Diese Erkenntnis hat die Forschung zur Entwicklung von Medikamenten angeregt, die Hypocretin nachahmen und Patienten mit Narkolepsie oder anderen Wachheitsstörungen helfen könnten.
  • Schlafapnoe: Mäuse haben den Forschern geholfen herauszufinden, wie Alter, Fettleibigkeit und unbewusste Muskelkontrolle die Schlafapnoe beeinflussen. Englische Bulldoggen weisen viele der gleichen Merkmale der Schlafapnoe auf wie Menschen: Schnarchen, unregelmäßige Atmung und häufige Unterbrechungen während des Schlafs. Diese Hunde wurden für die pharmakologische Behandlung der Schlafapnoe untersucht. Außerdem wurden fettleibige Yucatan-Minischweine als Modell für fettleibigkeitsbedingte Schlafapnoe verwendet.
  • Schlaflosigkeit: Ratten, die in eine stressige Umgebung gebracht werden, weisen ähnliche Merkmale auf wie Menschen, die an Schlaflosigkeit leiden. Ratten, denen Koffein verabreicht wird, sind ebenfalls ein Musterbeispiel für Schlaflosigkeit. Es ist jedoch schwierig, ein natürliches Tiermodell für Schlaflosigkeit zu finden, da es schwierig ist zu erkennen, wann ein Tier absichtlich nicht schläft und wann es versucht zu schlafen, aber nicht erfolgreich ist.

Außerdem kann die Erforschung des zirkadianen Rhythmus bei Primaten Informationen liefern, die für den Menschen nützlich sind. Es gibt immer mehr Hinweise darauf, dass sich das zirkadiane System bereits vor der Geburt eines Kindes entwickelt. Säuglinge von Primaten reagieren bereits in den frühen Lebensphasen auf Licht. Es wird vermutet, dass die Exposition gegenüber schwachem Licht zur Regulierung des sich entwickelnden Systems beitragen kann. Da viele Schlafstörungen und allgemeine Gesundheitsprobleme auf einen gestörten zirkadianen Rhythmus zurückzuführen sind, kann diese Forschung bei der künftigen Neugeborenen Versorgung des Menschen hilfreich sein.

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Matthias Böhm

Matthias setzt sich leidenschaftlich dafür ein, Menschen mit Informationen zu versorgen, die sie nutzen können, um sinnvolle Entscheidungen über ihre Gesundheit zu treffen. Als wissenschaftlicher Autor hat er mehr als ein Jahrzehnt damit verbracht, Patient*innen, Betreur*innen und Fachleute mit qualitativ hochwertigen, faktenbasierten Informationen zu versorgen und diese zu verfassen. Wenn er nicht gerade schreibt, kocht Matthias gerne vegetarisch, wandert und schläft gerne aus.

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